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Relative growth of the land hermit crab, Coenobita clypeatus (Anomura, Coenobitidae) from a coral reef island, southern Gulf of Mexico

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[Information on growth in hermit crabs is very scarce, possibly due to the inherent difficulties of extracting them from their shells. In this work we document the relative growth, sexual size dimorphism, and level of chelae asymmetry of the land hermit crab Coenobita clypeatus (Fabricius, 1787) collected on a coral reef island in the National Park Arrecife Alacranes, southern Gulf of Mexico, during December 2009 and September 2010. Specimens examined were anaesthetized in a clove oil-water solution to avoid unnecessary crab mortality. A total of 387 individuals was measured on six external variables: cephalothorax length and width, and both chelae in length and width. Taking the cephalothorax length as the reference dimension, the remaining measurements were fitted to a power function to examine the degree of allometry in growth and make comparisons between sexes. For each sex, an asymmetry index (AI) was calculated to determine the degree of heterochely, and the significance of its value was evaluated by means of null models. Numerically, males dominated the crab population in the largest size classes (>12.6 mm CL) in both seasons. As in most anomurans, C. clypeatus males attained larger body sizes than females, but their relative growth was most similar. For both sexes, the growth of chela width was positively allometric (t-test, p < 0.05). Also, AI values showed a heterocheleous condition, with the left chela significantly higher (p < 0.001) than the right. Regarding our own results and previous reports, we propose that heterochely could be triggered during the glaucothoal and juvenile stages. Numerical dominance of males in the larger size classes is probably due to the segregation of ovigerous females from the main crab group, searching suitable areas for egg deposition, but also to a better condition of males to carry heavier shells than females, which in their turn have to invest a considerable amount of energy in reproduction. La información sobre el crecimiento de los cangrejos ermitaños es muy escasa, posiblemente debido a las inherentes dificultades para extraerlos de sus conchas. En este trabajo se documenta el crecimiento relativo, dimorfismo sexual y el nivel de asimetría de las quelas del cangrejo ermitaño Coenobita clypeatus (Fabricius, 1787) recolectados en una isla coralina del Parque Nacional Arrecife Alacranes, sur del Golfo de México, durante diciembre de 2009 y septiembre de 2010. Los especímenes examinados fueron anestesiados con una solución de aceite de clavo para evitar la mortalidad innecesaria de cangrejos. Un total de 387 individuos se midieron en seis variables externas: largo y ancho del cefalotórax y largo y ancho de ambas quelas. Tomando la longitud del cefalotórax como la dimensión de referencia, el resto de las medidas se ajustó a una función de tipo potencial para examinar el grado de alometría en el crecimiento y hacer comparaciones entre los sexos. Para cada sexo, se calculó un índice de asimetría (AI) a fin de determinar el grado de heterogeneidad entre las quelas y su valor de significancia fue evaluado por medio de modelos nulos. Numéricamente, los machos dominaron la población de cangrejos en las tallas de clase mayores (>12,6 mm CL) en ambas épocas. Como en la mayor parte de los anomuros, los machos de C. clypeatus alcanzan mayores tallas corporales que las hembras, pero su crecimiento relativo fue muy similar. Para ambos sexos, el crecimiento en el ancho de las quelas fue alométrico positivo (t-test, p < 0,05). También, los valores de AI mostraron una condición de asimetría entre las quelas, con la quela izquierda significativamente mayor (p < 0,001) que la derecha. Observando los propios y previos resultados, se propone que la asimetría entre las quelas podría originarse entre los estadios glaucothoa y juvenil. La dominancia numérica de los machos en las tallas de clase mayores se debe probablemente a la segregación de las hembras ovígeras del grupo principal buscando áreas apropiadas para la puesta de huevos, pero también, a una mejor condición de los machos para cargar conchas más pesadas que las hembras, las cuales a su vez tienen que invertir un considerable monto de energía en la reproducción., Information on growth in hermit crabs is very scarce, possibly due to the inherent difficulties of extracting them from their shells. In this work we document the relative growth, sexual size dimorphism, and level of chelae asymmetry of the land hermit crab Coenobita clypeatus (Fabricius, 1787) collected on a coral reef island in the National Park Arrecife Alacranes, southern Gulf of Mexico, during December 2009 and September 2010. Specimens examined were anaesthetized in a clove oil-water solution to avoid unnecessary crab mortality. A total of 387 individuals was measured on six external variables: cephalothorax length and width, and both chelae in length and width. Taking the cephalothorax length as the reference dimension, the remaining measurements were fitted to a power function to examine the degree of allometry in growth and make comparisons between sexes. For each sex, an asymmetry index (AI) was calculated to determine the degree of heterochely, and the significance of its value was evaluated by means of null models. Numerically, males dominated the crab population in the largest size classes (>12.6 mm CL) in both seasons. As in most anomurans, C. clypeatus males attained larger body sizes than females, but their relative growth was most similar. For both sexes, the growth of chela width was positively allometric (t-test, p < 0.05). Also, AI values showed a heterocheleous condition, with the left chela significantly higher (p < 0.001) than the right. Regarding our own results and previous reports, we propose that heterochely could be triggered during the glaucothoal and juvenile stages. Numerical dominance of males in the larger size classes is probably due to the segregation of ovigerous females from the main crab group, searching suitable areas for egg deposition, but also to a better condition of males to carry heavier shells than females, which in their turn have to invest a considerable amount of energy in reproduction. La información sobre el crecimiento de los cangrejos ermitaños es muy escasa, posiblemente debido a las inherentes dificultades para extraerlos de sus conchas. En este trabajo se documenta el crecimiento relativo, dimorfismo sexual y el nivel de asimetría de las quelas del cangrejo ermitaño Coenobita clypeatus (Fabricius, 1787) recolectados en una isla coralina del Parque Nacional Arrecife Alacranes, sur del Golfo de México, durante diciembre de 2009 y septiembre de 2010. Los especímenes examinados fueron anestesiados con una solución de aceite de clavo para evitar la mortalidad innecesaria de cangrejos. Un total de 387 individuos se midieron en seis variables externas: largo y ancho del cefalotórax y largo y ancho de ambas quelas. Tomando la longitud del cefalotórax como la dimensión de referencia, el resto de las medidas se ajustó a una función de tipo potencial para examinar el grado de alometría en el crecimiento y hacer comparaciones entre los sexos. Para cada sexo, se calculó un índice de asimetría (AI) a fin de determinar el grado de heterogeneidad entre las quelas y su valor de significancia fue evaluado por medio de modelos nulos. Numéricamente, los machos dominaron la población de cangrejos en las tallas de clase mayores (>12,6 mm CL) en ambas épocas. Como en la mayor parte de los anomuros, los machos de C. clypeatus alcanzan mayores tallas corporales que las hembras, pero su crecimiento relativo fue muy similar. Para ambos sexos, el crecimiento en el ancho de las quelas fue alométrico positivo (t-test, p < 0,05). También, los valores de AI mostraron una condición de asimetría entre las quelas, con la quela izquierda significativamente mayor (p < 0,001) que la derecha. Observando los propios y previos resultados, se propone que la asimetría entre las quelas podría originarse entre los estadios glaucothoa y juvenil. La dominancia numérica de los machos en las tallas de clase mayores se debe probablemente a la segregación de las hembras ovígeras del grupo principal buscando áreas apropiadas para la puesta de huevos, pero también, a una mejor condición de los machos para cargar conchas más pesadas que las hembras, las cuales a su vez tienen que invertir un considerable monto de energía en la reproducción.]

Affiliations: 1: Universidad Nacional Autónoma de México, Instituto de Ciencias del Mar y Limnología, Apdo. Postal 70-305, 04510 Mexico, D.F., Mexico

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