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LOBSTER FISHERY BY THE KUNA INDIANS IN THE SAN BLAS REGION OF PANAMA (KUNA YALA)

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[The San Blas archipelago along the Atlantic coast of Panama is inhabited exclusively by Kuna Indians, who maintain the rights to exploit fishery resources in the area. Exportation of the spiny lobster, Panulirus argus, to Panama City constitutes one of the major sources of income for the Kuna economy. No published data exist on either the magnitude of the fishery or the life history and population dynamics of P. argus anywhere in Panama. We monitored P. argus export in two areas of Kuna Yala over a period spanning 16 months. We gathered data on weight, length, sex, and reproductive state of all lobsters comprising the catch of each day. Overall, the sex ratio of P.argus in the San Blas was not significantly different from unity. However, there was a significant excess of females among smaller size classes (<105 mm carapace length, CL), and of males among larger ones. The size of first reproduction for female P.argus in Kuna Yala is 67 mm CL as defined by the smallest size class including females with eggs or spermatophores, and 73 mm CL as defined by the smallest size class in which >20% of the females carried eggs. Reproductive females were present during all 9 months covered by our monitoring, with no clear peak in their proportion, indicating year-round reproduction. Average measured daily export of P. argus to Panama City was 11.7 kg at one locality and 20.1 kg (in one of three outlets) at the other. Total estimated annual export was 18 t from these two localities and 92.48 t from the entire San Blas region. At 1998 prices, the total income to the Kuna nation from lobster export was estimated as US$ 620,388.00. Median carapace length of exported lobsters (83 mm in one locality, 77 mm in the other) was only slightly larger than the size at first sexual maturity. Thus, slightly less than half of the export consists of pre-reproductive individuals. However, because Kunas only fish for lobster by free-diving during the day, there is a sanctuary for lobster in depths >20 m. Removal of small P.argus individuals and harvesting of shallow coral for the construction of sea walls are the greatest threats to the resource. As of 1998, the estimated yield per km2 (67 kg) was relatively high compared with other areas of the Caribbean, considering that no traps, nets, or SCUBA diving are employed in the fishery.

El Archipiélago de Kuna Yala, en la costa caribeña de Panamá, está habitado exclusivamente por los Kunas, quienes mantienen el derecho exclusivo de explotar los recursos pesqueros del área. La exportación de la langosta espinosa Panulirus argus a la ciudad de Panamá constituye una de las mayores fuentes de ingresos para la economía Kuna. Existe poca información publicada sobre la magnitud de la pesca, ni de la historia de vida y dinámica de la población de P.argus en ningún lugar en Panamá. Monitoreamos la exportación de P.argus en dos áreas de Kuna Yala durante 16 meses. Recopilamos datos acerca del peso, la longitud (talla), sexo, y estado de reproducción de todas las langostas capturadas cada día. Por lo general, la proporción macho/hembra de P.argus en Kuna Yala no era diferente de la unidad. No obstante, hubo un exceso de hembras entre las clases pequeñas [<105 mm en longitud del cefalotórax (CL)], y de machos entre las clases más grandes. La talla de la primera reproducción de la hembra de P.argus en Kuna Yala, definida como por la clase de tamaño más pequeña que incluye hembras con huevos o con espermatóforos, era de 67 mm CL, y 73 mm CL definida como la clase de tamaño más pequeña en la cual mayor que el 20% de las hembras llevaban huevos. Estuvieron presentes hembras reproductoras durante todos los 9 meses cubiertos por nuestro monitoreo, sin demostrar ninguna temporada más activa, lo que indica que la reproducción ocurre durante todo el año. La exportación promedia de P.argus a la ciudad de Panamá fue 11,7 kg en una localidad, y 20,1 kg (en uno de los tres vendedores) en la otra. La exportación anual estimada fue de 18 t de estas dos localidades, y 92,48 t de la región entera del Archipiélago de Kuna Yala. A los precios de 1998, se estimó que el ingreso total a la nación Kuna de la exportación de langostas fue de $US 620.388,00. La longitud media del cefalotórax (83 mm en una localidad, 77 mm en la otra) fue ligeramente más grande que el tamaño de la primera madurez sexual. De esta manera, casi la mitad de la exportación está compuesto por individuos en estado pre-reproductor. Sin embargo, los Kunas sólo pescan langostas buceando a pulmón sin equipo de buceo (SCUBA) y solo durante el día, por lo tanto, podemos afirmar que existe un santuario natural para las langostas a profundidades mayores de 20 m. La captura de individuos pequeños de P.argus y la colecta de los corales vivos y muertos que se encuentra en agua poca profunda, para el relleno y construcción de murallas de mar frente a las islas son las amenazas más grandes al recurso. A partir de 1998, la producción estimada por kilometro cuadrado (67,0 kg) fue relativamente alta comparado con otras áreas del Caribe, al considerar que en la pesca de la langosta en la región Kuna, no se usa ninguna trampa, ni red, ni equipo de buceo (SCUBA)., The San Blas archipelago along the Atlantic coast of Panama is inhabited exclusively by Kuna Indians, who maintain the rights to exploit fishery resources in the area. Exportation of the spiny lobster, Panulirus argus, to Panama City constitutes one of the major sources of income for the Kuna economy. No published data exist on either the magnitude of the fishery or the life history and population dynamics of P. argus anywhere in Panama. We monitored P. argus export in two areas of Kuna Yala over a period spanning 16 months. We gathered data on weight, length, sex, and reproductive state of all lobsters comprising the catch of each day. Overall, the sex ratio of P.argus in the San Blas was not significantly different from unity. However, there was a significant excess of females among smaller size classes (<105 mm carapace length, CL), and of males among larger ones. The size of first reproduction for female P.argus in Kuna Yala is 67 mm CL as defined by the smallest size class including females with eggs or spermatophores, and 73 mm CL as defined by the smallest size class in which >20% of the females carried eggs. Reproductive females were present during all 9 months covered by our monitoring, with no clear peak in their proportion, indicating year-round reproduction. Average measured daily export of P. argus to Panama City was 11.7 kg at one locality and 20.1 kg (in one of three outlets) at the other. Total estimated annual export was 18 t from these two localities and 92.48 t from the entire San Blas region. At 1998 prices, the total income to the Kuna nation from lobster export was estimated as US$ 620,388.00. Median carapace length of exported lobsters (83 mm in one locality, 77 mm in the other) was only slightly larger than the size at first sexual maturity. Thus, slightly less than half of the export consists of pre-reproductive individuals. However, because Kunas only fish for lobster by free-diving during the day, there is a sanctuary for lobster in depths >20 m. Removal of small P.argus individuals and harvesting of shallow coral for the construction of sea walls are the greatest threats to the resource. As of 1998, the estimated yield per km2 (67 kg) was relatively high compared with other areas of the Caribbean, considering that no traps, nets, or SCUBA diving are employed in the fishery.

El Archipiélago de Kuna Yala, en la costa caribeña de Panamá, está habitado exclusivamente por los Kunas, quienes mantienen el derecho exclusivo de explotar los recursos pesqueros del área. La exportación de la langosta espinosa Panulirus argus a la ciudad de Panamá constituye una de las mayores fuentes de ingresos para la economía Kuna. Existe poca información publicada sobre la magnitud de la pesca, ni de la historia de vida y dinámica de la población de P.argus en ningún lugar en Panamá. Monitoreamos la exportación de P.argus en dos áreas de Kuna Yala durante 16 meses. Recopilamos datos acerca del peso, la longitud (talla), sexo, y estado de reproducción de todas las langostas capturadas cada día. Por lo general, la proporción macho/hembra de P.argus en Kuna Yala no era diferente de la unidad. No obstante, hubo un exceso de hembras entre las clases pequeñas [<105 mm en longitud del cefalotórax (CL)], y de machos entre las clases más grandes. La talla de la primera reproducción de la hembra de P.argus en Kuna Yala, definida como por la clase de tamaño más pequeña que incluye hembras con huevos o con espermatóforos, era de 67 mm CL, y 73 mm CL definida como la clase de tamaño más pequeña en la cual mayor que el 20% de las hembras llevaban huevos. Estuvieron presentes hembras reproductoras durante todos los 9 meses cubiertos por nuestro monitoreo, sin demostrar ninguna temporada más activa, lo que indica que la reproducción ocurre durante todo el año. La exportación promedia de P.argus a la ciudad de Panamá fue 11,7 kg en una localidad, y 20,1 kg (en uno de los tres vendedores) en la otra. La exportación anual estimada fue de 18 t de estas dos localidades, y 92,48 t de la región entera del Archipiélago de Kuna Yala. A los precios de 1998, se estimó que el ingreso total a la nación Kuna de la exportación de langostas fue de $US 620.388,00. La longitud media del cefalotórax (83 mm en una localidad, 77 mm en la otra) fue ligeramente más grande que el tamaño de la primera madurez sexual. De esta manera, casi la mitad de la exportación está compuesto por individuos en estado pre-reproductor. Sin embargo, los Kunas sólo pescan langostas buceando a pulmón sin equipo de buceo (SCUBA) y solo durante el día, por lo tanto, podemos afirmar que existe un santuario natural para las langostas a profundidades mayores de 20 m. La captura de individuos pequeños de P.argus y la colecta de los corales vivos y muertos que se encuentra en agua poca profunda, para el relleno y construcción de murallas de mar frente a las islas son las amenazas más grandes al recurso. A partir de 1998, la producción estimada por kilometro cuadrado (67,0 kg) fue relativamente alta comparado con otras áreas del Caribe, al considerar que en la pesca de la langosta en la región Kuna, no se usa ninguna trampa, ni red, ni equipo de buceo (SCUBA).]

Affiliations: 1: Smithsonian Tropical Research Institute, Box 2072, Balboa, Panama

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