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Safekeeping and Sifting: Observations on the German Reformed Tradition, 1900-1930

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Abstract The German Reformed tradition between 1900 and 1930 has received little interest. Much more attention has been given to the Reformed churches during the National Socialist era and on acknowledging the massive influence of Karl Barth. The article gives an overview of the minority denomination of the Reformed confession in Germany. On the one hand we see that the Reformierte Bund, founded in 1884, breaks up during the Calvin jubilee of 1909. On the other hand, the crisis after World War I brought further difficulties. In the nineteen-twenties, a discussion grew about the function of the Reformed Confessions—are they to be kept intact and normative (so the Young Reformed line) or should they function to sift and sort out what is needed in each era and location (so Karl Barth)?

1. FN11 There are only rarely exceptions from this; East Friesland formed one such due to its special legal privileges. See, for example, Ernst Koch, Das konfessionelle Zeitalter—Katholizismus, Luthertum, Calvinismus (1563-1675) (Leipzig: Evangelische Verlagsanstalt, 2000), pp. 312-313.
2. FN22 There is a considerable debate within research of Reformation history (see Harm Klueting, “Gab es eine ‘Zweite Reformation’? Ein Beitrag zur Terminologie des Konfessionellen Zeitalters”, Geschichte in Wissenschaft und Unterricht 38 [1987], 261-279; Stefan Ehrenpreis and Ute Lotz-Heumann, Reformation und konfessionelles Zeitalter [Darmstadt: Wissenschaftliche Buchgesellschaft, 2002], pp. 75-79) if the transition from the Lutheran to the Reformed confession should be seen as a “second Reformation” (in, for example, Heinz Schilling, Konfessionskonflikt und Staatsbildung. Studien zum Verhältnis von religiösem und sozialem Wandel in der Frühneuzeit am Beispiel der westfälischen Grafschaft Lippe [Gütersloh: Gütersloher Verlagshaus, 1981]; Schilling, “Die Konfessionalisierung im Reich. Religion und gesellschaftlicher Wandel in Deutschland zwischen 1555 und 1620”, Historische Zeitschrift 246 [1988], 1-45) or, rather, as a conscious extension and, thus, as continuous (as argued with good reasons in reference to Lippe by Bartolt Haase,“Allerhand Erneuerung”. Eine kirchengeschichtliche Studie zum Übergang deutscher Territorien der Frühneuzeit zur reformierten Lehre aus der Perspektive der Grafschaft Lippe [Wuppertal: foedus, 2005]).
3. FN33 In the Heidelberg Catechism, for example, any reference to double predestination is missing.
4. FN44 The list is not complete. An overview chart of the Reformed tradition in Germany can be found on the Internet at:
5. FN55 Johannes Wallmann gives a quick overview in Kirchengeschichte Deutschlands II. Von der Reformation bis zur Gegenwart (Frankfurt: Ullstein, 1973), pp. 210-219.
6. FN66 Wallmann, Kirchengeschichte, 210.
7. FN77 Wallmann, Kirchengeschichte, 213.
8. FN88 J.F. Gerhard Goeters, “Vorgeschichte, Entstehung und erstes Halbjahrhundert des Reform­ierten Bundes”, in 100 Jahre Reformierter Bund. Beiträge zur Geschichte und Gegenwart , ed. im Auftrage des Moderamens des Reformierten Bundes (Bad Bentheim: Hellendoorn, 1984), pp. 12-37, 15.
9. FN99 Georg Plasger, “Die Geschichte der Evangelisch-reformierten Kirche”, in: W. Herrenbrück und H. Klüver. eds., 125 Jahre Evangelisch-reformierte Kirche (Leer: Ev.-ref. Kirche, 2007), pp. 11-13.
10. FN1010 J.F. Gerhard Goeters, “Vorgeschichte”, 17-24.
11. FN1111 Cited from J.F. Gerhard Goeters, “Vorgeschichte”, 19.
12. FN1212 J.F. Gerhard Goeters, “Vorgeschichte”, 21.
13. FN1313 For the history of the chair in Reformed theology in Erlangen see Karl Eduard Haas,Reformierte Theologie in Erlangen. Neu herausgegeben, bearbeitet und ergänzt von Matthias Freudenberg (Nürnberg: Altmann, 2000).
14. FN1414 Ernst Friedrich Karl Müller, Bekenntnisschriften der reformierten Kirche, in authentischen Texten mit geschichtlicher Einleitung und Register (Leipzig: Deichert 1903).
15. FN1515 Neukirchen 1901-1919.
16. FN1616 Neukirchen 1909.
17. FN1717 The term “positive theology” is used for conservative theologians like Adolf Schlatter or Adolf Zahn. Cf. H. Assel, Art. Positive Theologie , in: Religion in Geschichte und Gegenwart (4th edition), Bd. 6 (2003), 1508f.
18. FN1818 Hans-Georg Ulrichs, “Der erste Aufbruch einer Neuschätzung des reformierten Bekenntnisses und Kirchenwesens. Das Calvin-Jubiläum 1909 und die Reformierten in Deutschland”, in: Harm Klueting and Jan Rohls, eds.,Reformierte Retrospektiven (Wuppertal: foedus, 2001), 231-265, 233.
19. FN1919 Hans Georg Ulrichs, “Der erste Aufbruch” [The first break-up], 246, can even declare: “Reformed theology in those days was neither modern nor progressive but thoroughgoing anti-liberal.”
20. FN2020 See Hannah Kasparick: Lehrgesetz oder Glaubenszeugnis? [Doctrine or Testimony?]Der Kampf um das Apostolikum und seine Auswirkungen auf die revision der Preußischen Agende (1892-1895), Bielefeld 1996; Georg Plasger, Die relative Autorität des Bekenntnisses bei Karl Barth (Neukirchen-Vluyn: Neukirchener 2000, 88-110.
21. FN2121 J.F. Gerhard Goeters, “Vorgeschichte”, 13.
22. FN2222 Ulrichs, Aufbruch, 232.
23. FN2323 Ulrichs, Aufbruch, 249-257, lists these negative images: Calvin was unoriginal and insignificant, a sower of misfortune (250), he drove his Genevan congregation into an un-evangelical servitude through his strict and rigorous discipline, his doctrine of predestination promoted fatalism—and Ferdinand Kattenbusch designated Calvin’s doctrine as out of date (250).
24. FN2424 Cited from Hans-Georg Ulrichs, “Der erste Aufbruch”, 255.
25. FN2525 The Korrespondenzblatt der Freunde des Heidelberger Katechismus appeared from this group.
26. FN2626 Biblische Zeugnisse. Monatsblatt der Freunde des Heidelberger Katechismus. Heraus­gegeben von P. Schumacher Pastor in Uelsen (Grafschaft Bentheim). Wuppertal-Barmen 1910-1940. See also Karl Koch: Kohlbrüggianer in der Grafschaft Bentheim. Eine Studie zur reformierten Kirchengeschichte zwischen 1880 und 1950. Gleichzeitig ein Beitrag zur Geschichte des Kirchenkampfes, in: Emsland/Bentheim. Beiträge zur Geschichte. Bd. 12 (Sögel: Emsländische Landschaft 1996), 355-432.
27. FN2727 Karl Barth – Eduard Thurneysen. Briefwechsel Band 2 1921.1930 (Zürich: Theologischer Verlag 1974), 106.
28. FN2828 Karl Barth: Die protestantische Theologie im 19. Jahrhundert (Zollikon-Zürich: Theologischer Verlag 1947).
29. FN2929 For example, in reference to religious instruction in the schools.
30. FN3030 It is due foremost to the reappraisal of the history of the Reformed tradition in Germany for the years 1918-1933. Herwart Vorländer’s investigation, Aufbruch und Krise. [Break-up and Crisis]Ein Beitrag zur Geschichte der deutschen Reformierten vor dem Kirchenkampf (Neukirchen: Neukirchener 1974), is a very rewarding and valuable work, which itself advises that an “examination of the church and theological history of pre-1933 Reformed tradition” (p. 12) is still desired—a judgement which still holds today. Available works on the history of the Reformed tradition in the Kirchenkampf understandably read the history of the Reformed tradition in the Weimar Republic only from the perspective of its prehistory and are, thus, not really fair.
31. FN3131 Also lacking until now is any investigation of the make-up of the participants of the Reformierte Bund’s administration. In the beginning, the Reformierte Bund was essentially maintained by theologians. It is my impression, however, based on available texts, that, first after 1918, and then even more pronouncedly after 1933, presbyters/church elders took a greater place in the administration and, out of their single congregations, sought contact with other congregations. A precise examination of this topic would be fascinating.
32. FN3232 See J.F. Gerhard Goeters, “Vorgeschichte” (see above, n. 8), 32. Bredt and others make a new attempt to connect 1933 with the church reform then looming. On this, see Georg Plasger, “Die ev.-ref. Landeskirche Hannovers und Otto Weber von 1933-1945”, in: Georg Plasger, ed., Otto Weber: Impulse und Anfragen (Wuppertal: foedus, 2002), 33-54, 40-41.
33. FN3333 J.F. Gerhard Goeters, “Vorgeschichte”, 33.37.
34. FN3434 Herwart Vorländer, Aufbruch und Krise , 11.
35. FN3535 Vorländer, Aufbruch, 21.
36. FN3636 Vorländer, Aufbruch, 21.
37. FN3737 Vorländer, Aufbruch, 21.
38. FN3838 E.F. Karl Müller, “Warum sind wir Reformierte in Deutschland nötig?”, Reformierte Kirchenzeitung 75 (1925), 75-78.
39. FN3939 Müller, Reformierte in Deutschland, 75.
40. FN4040 Müller, Reformierte in Deutschland, 75.
41. FN4141 Müller, Reformierte in Deutschland, 77.
42. FN4242 Müller, Reformierte in Deutschland, 77.
43. FN4343 Müller, Reformierte in Deutschland, 78.
44. FN4444 E.F. Karl Müller, “Reformierte Theologie als eine Hüterin des reinen Evangeliums”, Reformierte Kirchenzeitung 80 (1930), 366-367.374-375.381-383; this article appeared in English translation: “Reformed Theology as a Guardian of the Pure Gospel”, Translated by A.K. Dallas. Evangelical Quarterly , vol. III, 1931, 1-16.
45. FN4545 E.F.K. Müller, “Warum sind wir Reformierte”, 78.
46. FN4646 For the Young Reformed in Switzerland, see the newly published study from Peter Aerne, Religiöse Sozialisten, Jungreformierte und Feldprediger. Konfrontationen im Schweizer Protestantismus 1920-1930 (Zürich: Theologischer Verlag Zürich, 2006), esp. 35-48.
47. FN4747 Aerne, Sozialisten, 42.
48. FN4848 Cf. Herwart Vorländer, Aufbruch und Krise, 38.
49. FN4949 On Otto Weber, see Vicco von Bülow, Otto Weber (1902-1966). Reformierter Theologe und Kirchenpolitiker (Göttingen: Vandenhoeck & Ruprecht, 1999); Georg Plasger, “Die ev.-ref. Landeskirche Hannovers”.
50. FN5050 According to information in the Reformierte Kirchenzeitung , between twenty to thirty theologians visited these conferences. See the Reformierte Kirchenzeitun g 79 (1929), 324; 80 (1930), 196-197; 81 (1931), 157-158.
51. FN5151 The provisional regulations of the Young Reformed Study Group in Bonn are found in the Reformierte Kirchenzeitung 82 (1932), 392.
52. FN5252 Reformierte Kirchenzeitung 82 (1932), 392.
53. FN5353 Heinrich Heider, “Theologie des reinen Gegensatzes (dialektische Theologie) oder Theologie der Gemeinschaft”, Reformierte Kirchenzeitung 80 (1930), 265-268.
54. FN5454 Heider, Theologie, 268.
55. FN5555 Wilhelm Kolfhaus, “Reformierte Gedanken zum theologischen Gespräch der Gegenwart”,Reformierte Kirchenzeitung 80 (1930), 169-171.177-179.
56. FN5656 Kolfhaus, Gedanken, 178.
57. FN5757 Karl Barth in a circular letter dated 25 October 1925, in: Briefwechsel Karl Barth – Eduard Thurneysen, Band 2 , 1921-1930 (Zürich: Theologischer Verlag Zürich, 1974), 380.
58. FN5858 Karl Barth in a letter from 24 September 1923, in: Briefwechsel Karl Barth – Eduard Thurneysen, Band 2, 1921-1930 (Zürich: Theologischer Verlag Zürich, 1974), 183.
59. FN5959 Published again in: Karl Barth, Vorträge und kleinere Arbeiten 1922-1925 , ed. by Holger Finze (Zürich, 1990), 204-247.
60. FN6060 Barth, Vorträge 1922-1925, 212.
61. FN6161 Barth, Vorträge 1922-1925, 212.
62. FN6262 Barth, Vorträge 1922-1925, 229.
63. FN6363 Barth, Vorträge 1922-1925, 233.
64. FN6464 Eduard Thurneysen in a letter to Karl Barth dated 27 April 1929, in: Briefwechsel Karl Barth – Eduard Thurneysen, Band 2, 1921-1930 (Zürich: Theologischer Verlag Zürich, 1974), 658.
65. FN6565 A letter from Barth to Wilhelm Kolfhaus, published in Offene Briefe 1909-1935 , ed. by Diether Koch (Zürich: Theologischer Verlag Zürich, 2001), 250-251. The whole controversy can be found on pages 235-253.
66. FN6666 Information on the main gathering of the Reformierte Bund in Duisburg-Meiderich from 2-5 June 1925, as well as Müller’s fore-mentioned 3 June lecture, “Justification and Sanctification” (Rechtfertigung und Heiligung ) can be found in the Reformierte Kirchenzeitung 75 (1925), 209-211.217-219.227f.233-235.242-244.
67. FN6767 Karl Barth in a circular letter dated 7 June 1925, in: Briefwechsel Karl Barth – Eduard Thurneysen, Band 2, 1921-1930 (Zürich, 1974), 333.
68. FN6868 August Lang, “Herr, weise mir deinen Weg”. Lebenserinnerungen eines reformierten Theologen (Wuppertal: foedus 2010), 165.
69. FN6969 A. Lang, “Herr, weise mir deinen Weg”, 165.
70. FN7070 A. Lang, “Herr, weise mir deinen Weg”, 224.
71. FN7171 Karl Barth, Gespräche 1964-1968 , ed. Eberhard Busch (Zürich, 1997), 113.
72. FN7272 See Sigrid Lekebusch, Die Reformierten im Kirchenkampf. Das Ringen des Reformierten Bundes, der Coetus reformierter Prediger und der reformierten Landeskirche Hannover um den reformierten Weg in der Reichskirche (Köln: Rheinland-Verlag, 1994); Lekebusch, “ ‘Lipper, hütet Euch!’ [People of Lippe, be on Guard!] Ein Beitrag zum Kirchenkampf in der Lippischen Landeskirche”, in: Hermann de Buhr, Heinrich Küppers u. Volkmar Wittmütz, eds., Kirche im Spannungsfeld von Staat und Gesellschaft. Festschrift für Günther van Norden (Köln, 1993), pp. 273-290. For the case of the Reformed church in Hannover see Helma Wever, “Wir wären ja sonst stumme Hunde gewesen [We were back then as dogs without a bark] . . .” Zur Lage innerhalb der Evangelisch-reformierten Landeskirche der Provinz Hannover in der Zeit des Nationalsozialismus unter besonderer Berücksichtigung der Jahre 1933-1937 (Wuppertal: foedus, 2009) and Georg Plasger, “Die ev.-ref. Kirche Hannovers”.
73. FN7373 See Georg Plasger, “Die ev.-ref. Kirche Hannovers”, 40-41.
74. FN7474 Sigrid Lekebusch, Die Reformierten , 125.
75. FN7575 One thinks here of Karl Immer, Hermann Albert Hesse, Martin Albertz and Wilhelm Niesel and of the whole course of the Reformierte Bund from 1935 at the latest. See Sigrid Lekebusch, Die Reformierten , 222-289.

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Affiliations: 1: University of Siegen, Protestant Theology, Siegen, Germany


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