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William Henry Fitchett: Methodist, Englishman, Australian, Imperialist

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Historians of colonial Australia have long been fascinated by the effects of religious change on urban New South Wales and Victoria in the last quarter of the nineteenth century. This period, it is generally acknowledged, was one of evangelical revival amongst Anglicans and nonconformists alike. Well known (and sometimes world-renowned) evangelists from Great Britain and the United States invariably included cities such as Sydney and Melbourne on their international itineraries. But the local evangelical presence was strong; and this article focuses on William Henry Fitchett, a Melbourne-based evangelical Methodist clergyman who has largely escaped the attention of historians of religion. The reason he has done so is because he achieved fame in a rather different field: as a popular author of imperial histories and biographies. His published works sold in the hundreds of thousands. Yet he also wrote many serious works on religious matters. This article places Fitchett in the context of evangelical mission and revival within and beyond Australia, while also paying due attention to the influence of religion on his writing career. Les historiens de l'Australie coloniale ont longtemps été fascinés par les effets des transformations religieuses dans le monde urbain de New South Wales et Victoria durant le dernier quart du 19e siècle. Cette période est généralement considérée comme ayant été celle d'un Réveil évangélique parmi les Anglicans et les non-conformistes. Des évangélistes connus (et parfois mondialement connus) venus de Grande Bretagne et des Etats-Unis incluaient invariablement dans leurs périples internationaux des villes comme Sydney et Melbourne. Mais la présence évangélique locale était aussi forte, et cet article se concentre sur un pasteur de l'Eglise Méthodiste évangélique basé à Melbourne, William Henry Fitchett, qui a largement échappé à l'attention des historiens de la religion. La raison en est qu'il s'est rendu célèbre dans un domaine autre que religieux, à savoir comme auteur populaire d'histoires et biographies impériales. Les travaux qu'il a publiés se sont vendus par centaines de milliers d'exemplaires, mais il a aussi écrit des œuvres sérieuses sur des questions de religion. Le présent article replace Fitchett dans le contexte de la mission évangélique et du Réveil en Australie et au-delà, tout en se penchant sur la question de l'influence de la religion sur sa carrière d'auteur.


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