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American Presbyterian Missionaries, Enslavement, and Anti-Slavery in Nineteenth-Century Gabon

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When American Presbyterian and Congregationalist missionaries arrived in the Gabon Estuary in the 1840s, they entered a world marked by vibrant commerce; violence and inequality; widespread slavery and slave-trading; British, French, and U.S. Anti-Slavery Patrols; and incipient French colonialism. This article draws on the published accounts by two U.S. missionaries, John Leighton Wilson, who served in Gabon from 1842 to 1851, and Robert Hamill Nassau, who worked on Corisco Island, the Gabon Estuary and Ogowe River, and the southern Cameroon coast from 1861 to 1906. Together, their writings provide insights into early colonialism and especially the long decline of enslavement and slave trading. While Wilson witnessed the establishment of Libreville in the 1840s, Nassau encountered slave trading first on Corisco and later on the Ogowe during the period of French colonial exploration. Both men, shaped by their African experiences as well as their respective social locations in the United States, held strong views on African domestic slavery and the slave trade. Wilson, from the South, was an ambivalent abolitionist who railed against the Atlantic Slave trade while hesitating to denounce slavery and racial inequality in his native South Carolina. Nassau, from New Jersey and educated at conservative Princeton University, was prompted above all by the missionary impulse. He sought to convert and “uplift” formerly enslaved Africans while nevertheless underlining their “servile” characters and benefitting from their labor as docile, socially vulnerable mission workers. Résumé Lorsque des missionnaires presbytériens et congrégationalistes américains débarquèrent dans l’estuaire du Gabon dans les années 1840, il découvrirent un monde marqué par une activité commerciale intense, fait de violence et d’inégalités et dominé par l’esclavage et la traite des esclaves. Ils y rencontrèrent des Britanniques, des Français, des patrouilles anti-esclavage américaines, et les débuts du colonialisme français. Cet article se base sur les récits publiés par deux missionnaires américains, John Leighton Wilson, qui servit au Gabon de 1842 à 1851, et Robert Hamill Nassau, qui travailla sur l’île de Corisco, dans l’estuaire du Gabon et le long du fleuve Ogowe, ainsi que sur la côte sud du Cameroun de 1861 à 1906. Leurs récits nous donnent un aperçu des débuts du colonialisme et surtout du long déclin de l’esclavage et de la traite. Alors que Wilson fut témoin de la création de Libreville en 1840, Nassau fut confronté à la traite des esclaves tout d’abord sur Corisco puis sur l’Ogowe pendant la période d’occupation française. Tous deux avaient des positions bien arrêtées sur l’esclavage domestique africain ainsi que sur la traite, et ils étaient marqués à la fois par leurs expériences africaines et par leurs origines respectives aux Etats-Unis. Wilson, originaire du sud, était un abolitionniste ambigu qui dénonçait la traite atlantique mais hésitait à faire de même pour l’esclavage et les inégalités raciales dans sa Caroline du Sud natale. Nassau, du New Jersey et formé à l’université conservatrice de Princeton, était mu avant tout par son zèle missionnaire. Il chercha néanmoins à convertir et ‘élever’ des Africains sortis de l’esclavage tout en soulignant leur caractère ‘servile’ et en profitant de leur marginalisation pour en faire des ouvriers missionnaires dociles et socialement vulnérables.

Affiliations: 1: Associate Professor of Anthropology and Affiliate Black World Studies, Comparative, Religion, Miami University, Ohio, USA


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