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Reconceptualizing the Social: East Central Europe and the New Sociocultural History Repenser le social : l'Europe du Centre-Est et la nouvelle histoire socioculturelle Die Wiederverjüngung des Sozialen: Ostmitteleuropa und die neue sozio-kulturelle Geschichte

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image of East Central Europe

This introductory essay reviews recent debates on social history, with a focus on the revival of this field of studies in post-communist East Central Europe and its potential impact on rejuvenating approaches to the social history of Europe. The first part of the essay provides a brief overview of the emergence of social history as a reaction to the dominant political history of the nineteenth century and its crystallization in different national schools, and highlights recent responses to the poststructuralist and postmodern critiques of "the social." The second part focuses on traditions of social history research in East Central Europe, taking Poland and Romania as main examples. The third part summarizes the main claims of the articles included in this issue and evaluates their implications for future research. It is argued that, at first glance, post-communist historiography in East Central Europe provides the picture of a discipline in transformation, still struggling to break up with the past and to rebuild its institutional framework, catching up with recent trends and redefining its role in continental and global historiography. The recent attempts to invigorate research in traditional fields of social history might seem largely obsolete, not only out of tune with international developments but also futile reiterations of vistas that have been for long experimented with and superseded in Western Europe. At closer scrutiny, however, historiography in East Central Europe appears—unequal and variegated as it is—as a laboratory for historical innovation and a field of experimentation, and interaction of scholars from various disciplines and scholarly traditions, in which old and new trends amalgamate in peculiar ways. It is suggested that the tendency to reconceptualize the "social" that we currently witness in humanities and social sciences worldwide could be not only reinforced but also cross-fertilized by the "social turn" in East Central Europe, potentially leading to novel approaches. Afin de mettre en contexte les articles compris dans la partie thématique, cet essai introductif passe en revue les débats récents sur l'histoire sociale, avec une mention spéciale sur le « tournant social » dans l'historiographie postcommuniste de l'Europe centre-orientale et son impact potentiel sur le renouvellement des approches en histoire sociale en Europe. La première partie fournit un bref aperçu de l'émergence de l'histoire sociale comme réaction à l'histoire politique dominante du XIXe siècle et sa cristallisation en différentes variantes nationales, et relève des réactions récentes aux critiques poststructuralistes et postmodernistes du social. La deuxième partie s'attache aux traditions de l'histoire sociale en Europe centre-orientale. La troisième récapitule les principales théories des articles de cette publication et évalue leurs implications pour la recherche future. On y affirme que, à première vue, l'historiographie postcommuniste en Europe centre-orientale offre l'image d'une discipline en transformation, luttant encore pour rompre avec le passé et pour reconstruire son cadre institutionnel, pour rattraper les tendances récentes et redéfinir son rôle dans l'historiographie européenne et mondiale. Pour un observateur extérieur superficiel, les priorités de la recherche en Europe centre-orientale pourraient sembler largement dépassées ; ses tentatives pour revigorer les champs traditionnels de l'histoire sociale paraissent démodées par rapport aux préoccupations internationales, et pourraient être considérées pour de simples reprises de visions depuis longtemps expérimentées et remplacées en Europe occidentale. A y regarder de plus près, toutefois, l'historiographie de l'Europe centre-orientale apparaît – aussi inégale et bariolée qu'elle soit – comme un important laboratoire pour l'innovation historiographique, un champ majeur d'expérimentation et d'interaction pour les universitaires de disciplines et de traditions historiographiques diverses, dans lesquelles tendances anciennes et nouvelles s'amalgament de diverses manières. Les conclusions fournissent une tentative de résumé des tendances internationales récentes dans l'écriture de l'histoire sociale, faisant ressortir les approches transnationales de l'histoire régionale et continentale de l'Europe. Um die Artikel in dieser thematischen Ausgabe in Kontext zu setzen, versucht dieses einleitende Essay die jüngsten Debatten über Sozialgeschichte ins Gedächtnis zu rufen. Ein Schwerpunkt liegt dabei auf dem nach 1989 einsetzenden gegenseitigen Ideenaustausch zwischen östlichen und westlichen Historiographien und dessen Einfluss auf die Wiederverjüngung der Sozialgeschichte. Der erste Teil liefert einen kurzen Überblick über die Notwendigkeit der Sozialgeschichte als eine Reaktion auf die dominante politische Geschichte des 19. Jahrhunderts und ihrer Kristallisierung in verschiedenen nationalen Varianten. Dabei werden jüngste Antworten auf die poststrukturalistischen und postmodernen Kritiken des Sozialen hervorgehoben. Der zweite Teil konzentriert sich auf Traditionen der Sozialgeschichte in Ostmitteleuropa, fasst die Hauptargumente der in dieser Ausgabe erscheinenden Artikel zusammen und wertet ihren Einfluss auf zukünftige Forschungen. Es wird argumentiert, dass post-kommunistische Historiographie in Ostmitteleuropa zuallererst das Bild einer Disziplin im Wandel zeigt, die immer noch damit beschäftigt ist mit der Vergangenheit zu brechen, ihren institutionellen Rahmen neu zu schaffen, neue Trends aufzugreifen und ihre Rolle in kontinentaler und globaler Historiographie neu zu definieren. Für einen oberflächlichen Beobachter scheint die Forschungsagenda in Ostmitteleuropa reichlich überholt: Versuche, traditionelle Felder der Sozialgeschichte zu stärken, scheinen im Vergleich zu internationalen Entwicklungen aus der Mode und erwecken den Eindruck von vergeblichen Perspektivwiederholungen, die im Westen bereits lange experimentiert und wieder abgelöst wurden. Bei einer genaueren Prüfung stellt sich jedoch heraus, dass sich ostmitteleuropäische Historiographie – so ungleich und variantenreich sie ist – als wichtiges Labor für historische Innovation, als Hauptfeld für das Experimentieren und den Austausch von Wissenschaftlern aus verschiedenen Disziplinen und historiographischen Traditionen darstellt, in dem alte und neue Wege in besonderer Weise miteinander verschmelzen. Die Schlussfolgerungen liefern eine vorsichtige Zusammenfassung der jüngsten internationalen Trends im Schreiben von Sozialgeschichte. Dabei werden frische transnationale und relationale Ansätze zur regionalen und europäischen Geschichte hervorgehoben.

10.1163/187633007789886117
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2007-01-01
2016-12-05

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